Una chispa provocó el lamentable suceso.

El 4 de mayo de 1897 París fue el escenario de una terrible tragedia. Al menos 126 personas no lograron sobrevivir y más de 200 fueron gravemente heridas.

El Bazar de la Caridad, en el que las más grandes damas de Francia dieron sus servicios en beneficio de los pobres, se redujo a cenizas en menos de diez minutos.

Según las investigaciones, el incendio comenzó en donde se encontraba el cinematógrafo se había instalado en el fondo de la galería, casi en frente de la salida, sin la autorización de la prefectura. Esta fue la causa de la catástrofe. Cuando se cambia la película, el proyeccionista Sr. Bagrachow, obstaculizado por la oscuridad, al encender un fósforo fue el autor de una torpeza fatal.

Por desgracia, la película se encendió utilizaba un sistema de éter y oxígeno en lugar de electricidad, prendiendo fuego a todo el edificio. Para el combo fatal, la construcción del edificio del cual el techo era de cartón alquitranado y pero nadie anticipó la tragedia, por lo que las medidas de seguridad, fueron nulas.

El Arzobispo llegó a las 15:30 horas para dar la bendición a todos los presentes y veinte minutos después de las cuatro, cuando había mucha gente compuesta casi en su totalidad por las señoras aprisionadas alrededor de los puestos de venta, se observaron las llamas lanzarse hacia fuera desde donde estaba situado el cinematógrafo. En un instante, debido al carácter inflamable de las cubiertas y los paneles decorativos, todo estaba en llamas y entraron en un terrible pánico. Las desafortunadas mujeres, en parte desesperadas por el miedo, se abalanzaron hacia las puertas. Pero las salidas eran demasiado pocas y demasiadas estrechas, por lo que cayeron una sobre la otra. Los primeros auxilios Mientras los albañiles, peones, mozos y cocheros que trabajaban en la zona corrieron, escuchando sólo a su valor, para ayudar a las víctimas, los hombres de la aristocracia fueron acusados de salvarse sin ayudar y de pisotear a las mujeres caídas para salir. La ayuda llegó rápidamente, pero la violencia de las llamas fue tal que, en menos de diez minutos, el techo y las paredes cayeron y enterró más de un centenar de víctimas. A las 16:34 horas, exactamente, se da la alerta.

Los bomberos del Distrito Central de París reciben una llamada del gerente del bazar de la caridad, declarando que un gran incendio acababa de ocurrir en las instalaciones de la exposición. Cinco minutos más tarde, la estación de bomberos de primeros auxilios ubicado en el Palacio de la Industria está en la escena. La bomba de vapor utilizada por los bomberos de la época tenía una capacidad baja de agua que limitaba en gran medida su eficacia. Las cuatro posiciones de bomberos implementadas logran gradualmente extinguir el fuego. Después de la extinción del último foco, bomberos, soldados del regimiento de infantería y empresarios de pompas fúnebres comenzaron a buscar entre los escombros a las víctimas. Al día siguiente, al amanecer, la policía, militares y los bomberos buscaron entre los escombros. De este modo, reunieron objetos y joyas, importantes para la identificación de las víctimas. En esta ocasión el Comisionado de Policía Sr. Louis Lépine, en la escena, hizo un imponente cordón de seguridad alrededor del campo, ya que, al igual que en cualquier situación de este tipo, se debe proteger los locales contra los espectadores y, posiblemente, los saqueadores. En el Diario – Suplemento Ilustrado – del domingo 16 de mayo de 1897 se podía leer: ¨¡No, el humo. Al fuego, al fuego! El bazar de la caridad está en llamas, exhala un fuerte olor a carne.

La mayoría de los cuerpos de las víctimas del fatal incendio eran irreconocibles, las autoridades se vieron en medio de un gran problema, pues no podían distinguir entre las damas de sociedad y el personal de servicio.

La identificación de las víctimas Relato del Dr. Oscar Amoedo: “En el depósito de cadáveres instalado en el Palacio de la Industria (actual Gran Palais) dos expertos forenses, asistidos por la policía, trabajaron cuidadosamente para establecer una descripción lo más precisa posible del carbonizado, algunos eran imposibles de hacer un reconocimiento. La identificación se realiza sobre una mesa con caballetes y tablones. Es aquí donde la familia y los amigos acudían a tratar de identificar los restos de sus familiares. Los cadáveres, todos terriblemente mutilados, carbonizados, sin forma, un gran número completamente desnudos, se habían colocado uno al lado del otro sobre tablones. Algunos habían perdido sus brazos, otros habían tenido una pierna completamente calcinada, todos tenían sobre sus rostros una expresión de terror y miedo. Muchos tenían el cráneo totalmente descarnado y los tegumentos de la cara ennegrecidos y endurecidos por el fuego. La piel del abdomen se había reventado por el intenso calor, permitiendo que salieran los intestinos de las infelices víctimas De esta manera pudieron dar sepultura a los cuerpos plenamente identificados; cuerpos, como de negros, abiertos como después de una carnicería por antropófagos; ¡ennegrecidas las piernas, algunos doblados como sarmientos, algunas aún con la redondez de sus formas, y las cabezas, carbonizadas, encogidas, reducidas a la nada, o al menos sólo se mantuvieron los dientes”.

A la mañana siguiente una multitud ansiosa esperaba comenzar la búsqueda de su ser querido. El reconocimiento procedió rápidamente, y hacia el mediodía sólo quedaban treinta cadáveres. Pero éstos fueron terriblemente mutilados, el fuego los redujo y los había desfigurado, destruyendo el último medio de reconocimiento, y nadie espera que la identidad de sus familiares se establezca por otro que no sea. Pero, sin embargo, seguía habiendo restos de numerosos cuerpos, y los parientes en lágrimas daban vueltas buscando algún indicio que permita el reconocimiento. Pero en vano, todo había sido destruido, los cuerpos ennegrecidos, sin brazos, las piernas medio carbonizadas, las cabezas medio calcinadas y las caras contraídas eran irreconocibles. Ni la ropa, zapatos, joyas se mantuvieron; nada, aunque sea para dar una pista. Fue entonces que el señor Hans Albert, el Cónsul de Paraguay, concibió la idea de llamar a los dentistas que habían dado sus servicios a las víctimas. Su consejo fue seguido, y con excelentes resultados. A la vista de la impotencia de los médicos legales, ya que todas las señales normales de identificación habían desaparecido, nuestros colegas fueron solicitados. Estos últimos fueron los Dres. Burt, Brault, Davenport, Ducourneau, Godon, y algunos otros. Pero su tarea no fue fácil. Por un lado, los tegumentos de las caras que habían sido capaces de resistir el fuego se habían ennegrecidos y llegaron a ser tan duros como el cuero. La mayor parte de las víctimas había sucumbido con la boca cerrada y los dientes apretados; se endurecieron los tejidos, los músculos se contrajeron, y era imposible abrir cualquiera de las mandíbulas y las mejillas para hacer el más mínimo examen. Por otro lado, por respeto a las víctimas desafortunadas y sus familiares infelices que estaban presentes, los magistrados habían prohibido cualquier sección de la mejilla. Al Dr. Ducourneau solo se le permitió tratar de practicar el reconocimiento. Felizmente los distinguidos colegas estaban en posesión de medios de identificación absolutamente ciertos. De hecho, todos ellos poseían fichas muy exactas de la boca de sus respectivos pacientes, y fornidos con estos documentos, afirmaron su poder de reconocer a sus clientes. Uno, por ejemplo, había insertado rellenos de amalgama, otro empaste de oro, un tercero había puesto en algunos dientes pernos y extraídos otros. De los colegas el Dr. Amoedo obtuvo mucha información en cuanto a los resultados precisos obtenidos por estos exámenes, y quedó en posesión de numerosos documentos y la mayor parte de los registros que se utilizaron. Fueron éstos documentos, más su privilegiada pluma y conocimiento, presentados en el Congreso de Medicina Legal de Moscú. Los dentistas de la época aportaron los registros dentales y cada uno ayudó a identificar su propio trabajo en las bocas de los cuerpos. La compilación y presentación de todo lo actuado estuvo en manos del Dr. Oscar Amoedo. Numerosas son sus investigaciones, pero su obra maestra, la que enmarca el comienzo de la Odontología Legal, es sin duda alguna: “El Arte Dentario en Medicina Legal” (L’Art Dentaire en Médecine Légale). Fue muy elogiado por la prensa científica de la época, y el propio presidente del Tribunal, profesor Brouardel dijo: “No es una tesis, sino un tratado de Odontología. Ha llenado una de las grandes lagunas que existían en cuanto a la identificación médico-legal”. Considerado el “Precursor de la Odontología Legal” se le rindió tributo a su memoria en el Primer Congreso Panamericano de Estomatología y Medicina Legal, efectuado del 2 al 8 de septiembre de 1946 en La Habana, donde se trataron particularidades relativas a la cirugía dental. Uno de los documentos que el Dr. Amoedo transcribe en su libro L’Art Dentaire en Médecine Légale es la descripción del trabajo realizado por el Dr. Davenport sobre la identificación de la duquesa de Alenzon, he aquí su traducción: ¨entre once horas y media, del 5 de mayo de 1897, después del incendio del Bazar de Caridad, fui llamado al Palacio de la Industria para ayudar a identificar el cuerpo de Su Alteza Real la duquesa de Alenzon. El Sr. Albert Haus, cónsul del Paraguay, había sugerido la idea de llamar al dentista de la duquesa; por lo tanto, el duque de Vendome me hizo trasmitir el requerimiento por el Barón Tristán-Lambert. El Barón preguntó si podía identificar el cuerpo; le respondí que sí, si los dientes no están destruidos¨. “Por lo general anoto en una ficha, para cada paciente, y en el momento de la primera consulta, las características más importantes de la boca y los órganos dentales. Tomo nota especialmente de la pérdida o ausencia de dientes y el cambio de posición de los dientes afectados por dichas pérdidas. La presencia de raíces, de abscesos, de dientes muertos, cuando se hace el examen también anoto las coronas, puentes y prótesis. Cada cavidad hallada se marca en lápiz y tinta. La forma de cada obturación está marcada con tinta en la ubicación original del examen, y un número se coloca al frente, que envía a una memoria completa registrada en la parte posterior de dicha ficha. También los materiales utilizados, el método de tratamiento, todo se copia en un registro como una memoria permanente y se conserva el registro original¨ (Figura 9). “En el caso de la duquesa, había llenado dos hojas sobre el estado de los dientes y las operaciones realizadas en diecisiete consultas, en un período de más de dos años, las últimas operaciones se hicieron el 15 de diciembre 1896, menos de seis meses antes del accidente. Fue con estas notas que acompañé al Barón Lambert al Palacio de la Industria y fue con ellos que fui capaz de demostrar: “1° La no identidad de un cuerpo que se creía que era de la duquesa; “2° Pude encontrar entre treinta o cuarenta cuerpos horriblemente quemados, un cadáver que identifiqué y demostré que era el de la duquesa. “El primer cuerpo que examiné fue rechazado por la existencia de algunos dientes que en la duquesa estaban ausentes. Por otro lado, reconocí que ciertos dientes, perdidos hace mucho tiempo en la boca del primer cadáver, existían, ya que conocía, en la boca de la duquesa, y por lo demás no había nada en esa boca que correspondía al registro de las operaciones realizadas por mí. ¨ “A continuación, redacté mi informe, en el que describe el estado de los dientes de la duquesa; anoté los puntos principales de diferencia existente entre sus dientes y los del cadáver sometido al examen. El barón Tristán -Lambert me pidió entonces que vea los cuerpos, lo que hice, acompañado por el Sr. comisionado de la policía, el Sr. Pelardy. Después de examinar treinta o cuarenta bocas, me encontré con una (casi la última) en la que reconocí, incluso con una luz muy mala, mi propio trabajo. Este cuerpo estaba carbonizado y cualquier posible reconocimiento ordinario era imposible, sin embargo, la cabeza y el cuerpo estaban intactos, aunque las piernas y el brazo derecho desaparecieron. ¨ “A petición mía, el cuerpo fue llevado a la luz del día, y asistido por la presencia del Sr. Dr. Vibert (médico legista), pude verificar en todas sus particularidades todos los detalles de mi ficha. ¨ “Mi informe verbal fue otra vez registrado, en el que repetí la primera descripción de los dientes de la duquesa. Señalé la coincidencia exacta de mis registros, con las condiciones encontradas en la boca del último cuerpo examinado”.

Siendo esto el comienzo de la odontología forense, se convirtió en un método usado hoy en día en todo el mundo.